Ecotipos

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¿Orcas diferentes?

La distribución de las orcas es muy extensa pues incluye todos los océanos del mundo y zonas tan frías como las regiones polares. Hasta el momento los científicos nombran a la orca como una especie, pero lo cierto es que existen varias poblaciones con diferencias físicas, genéticas y conductuales entre unas y otras, lo que ha supuesto la posibilidad de que se hallen subespecies e incluso especies.

Sí, orcas diferentes

Se han identificado varios ecotipos de orcas, es decir, subpoblaciones que difieren de otras y que se localizan en un área específica. Parece poco probable que los miembros de estos ecotipos (o simplemente tipos) se reproduzcan entre sí incluso cuando pueden encontrarse en el mismo rango de hábitat.

Los ecotipos de orcas más conocidos y estudiados son los que se encuentran en el Pacífico Norte, específicamente en la parte oriente. Los ecotipos del Pacífico Norte son los siguientes.

-Residentes. Reciben este nombre debido a su hábito de visitar las mismas zonas continuamente. Exhiben evidentes diferencias morfológicas con respecto a las orcas transeúntes y marítimas y su avistamiento es más común en las aguas costeras del noreste que el de los otros ecotipos.

Dentro del ecotipo existen algunas poblaciones, todas dentro de su rango: en el sur, en el norte, en el sur de Alaska y en el Pacífico Norte Occidental. De todas las orcas residentes, aquellas que visitan las aguas de Washington y Columbia Británica, en Estados Unidos, son las más y mejor estudiadas.
Las orcas residentes muestran la punta de la aleta dorsal redondeada y notablemente encorvada. El parche dorsal conocido como “silla de montar” presenta variedades de color. Su alimentación está basada en peces pero en ocasiones consumen calamares. Al igual que las demás orcas, viven en manadas, pero las suyas son grandes y complejas.

-Transeúntes. De acuerdo con estudios genéticos, estas orcas se separaron de las demás hace unos 750,000 años. Su nombre parte de la creencia de que eran una especie de orcas marginadas dentro de manadas grandes de orcas residentes. No obstante, se sabe que esto no es así.

Su rango de distribución se superpone con el de las orcas residentes, pero ambos tipos no se cruzan. Suelen nadar a lo largo de las costas en grupos pequeños, con un número de miembros que tiende a ser menor de 10. Su alimentación consiste básicamente en mamíferos marinos.

Las orcas transeúntes poseen una aleta dorsal con forma triangular y con la punta más recta que la de las residentes. El color de la silla de montar es sólido, es decir, no se mezcla.

-Marítimas u oceánicas. Se encuentran lejos de las costas (a más de 15 kilómetros) y por lo tanto disfrutan de un rango geográfico más amplio que el de las orcas residentes y transeúntes, pero también son las menos observadas.

Estas orcas no son muy grandes y existe poco dimorfismo sexual. La aleta dorsal es grande y presenta muescas en el borde, como si estuviera mellada. Se agrupan en manadas de 20 a 75 miembros. Para alimentarse, buscan frecuentemente bancos de peces.

Por otra parte, en la Antártida existen los siguientes ecotipos:

-Ecotipo A. Se trata de orcas grandes y comunes, es decir, con el típico patrón bicolor (blanco y negro).
-Ecotipo B. No superan en tamaño a las orcas del ecotipo A y su parche ocular es ligeramente más grande. En lugar de blanco y negro, su piel presenta un tono gris y un tono blanco amarillento. Las focas constituyen su presa principal.
-Ecotipo C. Vive en manadas más grandes que las de los otros ecotipos pero son las más pequeñas de todas. Es distinguible por el parche ocular amarillento, dispuesto de forma inclinada. Su presa favorita es el bacalao antártico.
-Ecotipo D. Su parche ocular es bastante pequeño y su cabeza es ligeramente cuadrada en la zona frontal, similar a la de los calderones. Los conocimientos sobre este ecotipo son escasos.
Se espera que en el futuro se realice una reclasificación taxonómica de las orcas.

Fuentes:

http://www.nmfs.noaa.gov/pr/species/mammals/cetaceans/killerwhale.htm
http://www.iucnredlist.org/details/15421/0
http://en.wikipedia.org/wiki/Killer_whale
http://www.arkive.org/orca/orcinus-orca/
http://www.cms.int/reports/small_cetaceans/data/o_orca/o_orca.htm